Por qué los biocombustibles

Se entiende por biocombustible aquel combustible que es obtenido a partir de biomasa, principalmente partes de plantas, aceites vegetales, estiércol y residuos de agricultura. El uso de biocombustibles ha atraído el interés de investigadores, fabricantes de automóviles, compañías de refinería y/o energéticas, gobiernos, asociaciones ecologistas y organismos internacionales. La atención que reciben los biocombustibles tiene fundamentalmente cinco razones.

 

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Cultivo energético de colza en Bavenhousen, Alemania. Fotografía: Daniel Schwen.

La primera razón es la reducción de la dependencia de los combustibles fósiles, tales como el gas natural, el carbón y todos los confeccionados a partir del crudo de petróleo: gases licuados de petróleo (LPG), gasolinas, gasóleo, etc. Se estima que los máximos de producción (peaks) para el petróleo, el gas natural y el carbón se alcanzarán en 2015, 2035 y 2052, respectivamente.

La segunda razón es la reducción de la dependencia de las importaciones. La gran mayoría de los países europeos, Japón y China, entre otras potencias, no cuentan entre sus recursos naturales con cantidades significativas de petróleo y gas natural. Estos países basan gran parte de su demanda energética en las importaciones de gas o crudo de Oriente Medio, Estados Unidos, norte de África o Rusia. Un objetivo ambicioso de la política económica de los países importadores es llegar a poseer un sector energético independiente.

La tercera razón es el efecto de las emisiones de CO2 antropogénico, relacionado con el cambio climático. La oxidación total de los biocombustibles también genera CO2, pero viene sobradamente compensado por el CO2 captado por las plantas vivas de los cultivos energéticos, si el objetivo del cultivo es específicamente obtener combustible, o de cualquier cultivo, si se valorizan sus residuos para confeccionar biocombustibles. El factor de emisión de CO2 asociado a la combustión de biomasa o derivados suele ser, por este motivo, igual a 0.

Una cuarta razón es dotar a entornos rurales, basados en la agricultura, de una mayor actividad industrial, instalando bio-refinerías cerca de los puntos de obtención de la materia prima. Se potencian así regiones que parecían poseer poco potencial económico.

La quinta y última razón es encontrar una salida, una revalorización, a residuos que, de otro modo, serían quemados en campo abierto, produciendo en su combustión una gran cantidad de partículas, cenizas y gases nocivos. Bagazo de caña de azúcar, paja de trigo y de arroz, melazas, tallos de girasol y de colza, etc.

 

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Planta de etanol en Sertãozinho, São Paulo, Brasil. Fotografía: Rsabbatini.

 

Los biocombustibles líquidos más utilizados son el bioetanol (etanol) y el biodiesel (producto de la transesterificación de aceites vegetales, como el de girasol o el de colza). Concretamente, el bioetanol se obtiene a partir de glucosa. La glucosa puede encontrarse en forma de maltosa, disacárido que es monómero del almidón, fácilmente hidrolizable. O puede encontrarse en forma de celobiosa, monómero de la celulosa, mucho más abundante en la naturaleza pero más difícilmente hidrolizable, al menos si se desean obtener buenos rendimientos en glucosa. La lignina, la sílice y las cenizas que habitualmente acompañan a la celulosa son un obstáculo que más y más investigadores están contribuyendo a superar.

Mediante la biometanización de residuos de ganadería (p. ej., estiércol) con microorganismos anaerobios, se obtiene un biocombustible gaseoso, el biogás. Al igual que el gas natural, su componente principal es el metano.

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Un pensamiento en “Por qué los biocombustibles”

  1. Con el tema de lodos de depuradora y purines una razón de peso para expandir la cadena de procesamiento de los mismos es evitar la contaminación de aire, tierra y agua al recurrir al relleno del terreno. Esto motiva cambios en la legislación que favorecen nuevos conceptos como la biometanización con recuperación de nutrientes (por ejemplo fósforo en forma de estruvita)

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